Blog: Hvem bliver årets nye slutspilshold i NFL?

I de seneste 10 år har 45 procent af alle slutspilshold været hold, der ikke var i slutspillet året forinden. Faktisk har der i alle de 10 år været minimum fire nye hold i slutspillet.

Så historien taler altså for, at 2017 byder på en håndfuld slutspilshold, der så deres 2016-sæson slutte allerede efter 17. spillerunde.

Men hvem bliver det? Du får her to bud på hold, der kan nå det forjættede land – begge i AFC.

Los Angeles Chargers

Få hold har været så plaget af skader i NFL i de senere år som Chargers. Det har faktisk været lettere ekstremt. Sidste år var The Bolts det næstmest skadesplagede hold i NFL – baseret på Football Outsiders’ kvalificerede statistik – året før i 2015 var holdet det sjettemest skadede hold, i 2014 var holdet det næstmest skadede hold i NFL, og i 2013 var Chargers femteværst ramt af skader. Det kræver et ufatteligt uheld, hvis holdet igen i 2017 vil være så hårdt plaget af skader, og alene derfor bør holdet blive markant bedre.

Men samtidig har Chargers – generelt set – en stærk trup, der ikke mindst offensivt kan måle sig med NFLs bedste her i år 1 i Los Angeles. Wide receiver Keenan Allen er tilbage og slutter sig til et dybt receiver-korps, der nu også består af top-rookien, førsterundevalget Mike Williams, Hunter Henry kan bryde igennem i 2017 som tight end, hvor han er kollega med den evigt unge Antonio Gates, angrebslinjen er forbedret, og Melvin Gordon er én af NFLs lovende, unge running backs. Det gavner Philip Rivers, der trods sine 35 år stadig er en elite-quarterback, og som nu ikke længere skal trække læsset selv – hvis vel at mærke at medspillerne undgår skader.

Samtidig er forsvaret, der især var svækket af skader i 2016, mere end solidt, og i Jason Verrett og Casey Hayward har Chargers én af NFLs bedste cornerback-duoer, og oppe foran har Joey Bosa “NFL Defensive Player of the Year”-kvalitet.

Det giver altsammen en trup, der i hvert fald hvad angår starters kan måle sig med de andre trupper i AFC West. En AFC West-division, der er stærk, men som ikke har nogen svage led. Chargers vandt ganske vist kun fem kampe i 2016, men kan Los Angeles’ bedste spillere holde sig fit, bør flere sejre være i vente.

Chargers’ problem er, at programmet på papiret er hårdt. Men det skyldes i høj grad, at Chargers tørner sammen med de andre divisionshold, Raiders, Chiefs og Broncos, der vandt 12, 12 og ni kampe i 2016. Omvendt tørner Chargers som fjerdeseedet i divisionen sammen med Browns, mens Kansas City og Oakland skal møde Pittsburgh og Baltimore. Faktisk har begge hold sværere programmer end Chargers.

Nøglen for Chargers er derfor at vinde flere kampe i en AFC West, hvor holdet har tabt hele 11 af 12 kampe de seneste to år, men det var altså i to skadesplagede sæsoner. For kan The Bolts omsider holde sig fit, kan Chargers sagtens spille med om divisionen. Det er truppen stærk nok til. Og så vil en slutspilsplads være indenfor rækkevidde.

Indianapolis Colts

Gennem de seneste to år har Indianapolis Colts været en slumrende kæmpe, der ret beset har underpræsteret ved kun at vinde otte kampe i hver af sæsonerne. Ikke mindst med tanke på den offensive talentmasse, som holdet har.

Men 2017 kan meget vel være året, hvor Colts igen når op på et dobbeltcifret antal sejre og når tilbage i slutspillet. Ganske vist har de tre, andre AFC South-hold, Houston Texans, Tennessee Titans og Jacksonville Jaguars, masser af kvalitet, men de tre hold har ikke dét, som Colts har: En elite-quarterback i form af Andrew Luck.

Når han er bedst, er Luck i NFLs absolutte top, men i de seneste sæsoner har skader og ustabile holdkammerater ikke hjulpet Luck. Han er i denne offseason blevet opereret i en skadet, højre skulder, men Colts-ledelsen insisterer på, at han bør blive endnu mere fit i sæsonen, end han var i 2016. Et positivt tegn, hvis man tror ledelsen. Ligesom det er positivt, at for eksempel wide receiver Donte Moncrief nu er skadesfri og i øvrigt har tabt kilo (fra 222 til 214 pund) i forsøget på at være hurtigere på banen.

Den største forskel er dog i forsvaret, som den nye general manager Chris Ballard har gjort til et fokusområde. I 2017 nettede Colts en “pressure rate” af kun 19,0 procent pr. Football Outsiders – klart dårligst i NFL – og derfor investerede Ballard heftigt i nye forsvarsspillere. Herunder Johnathan Hankins, Jabaal Sheard, John Simon, Sean Spencer, Barkevious Mingo, Al Woods og Margus Hunt – og i 1. runde af draften faldt safety-kæmpetalentet Malik Hooker overraskende ned til Colts og 15. valget, mens cornerback Quincy Wilson var valget i 2. runde.

Det er svært at tro, at et forsvar, der i 2016 var nummer 29 i NFL ifølge Football Outsiders’ rangering og allersidst mod løbet, ikke vil være bedre i 2017, og det vil kun gavne Colts’ muligheder for at toppe de otte sejre og potentielt vinde AFC South.

Og mulighederne er der. Colts’ har ligaens på papiret allerletteste turneringsprogram i 2017, og 31 procent af holdets modstandere vandt maksimalt fire kampe i 2016, og det er ret væsentligt for mulighederne i 2017. Ni eller 10 sejre er inden for rækkevidde. Som minimum kan i hvert fald 10 sejre måske være nok til en wild card-plads, hvis ikke divisionen er sikret.

EFTERLAD ET SVAR

Please enter your comment!
Please enter your name here

5 × 5 =