2016 NFL Preview: En helt åben liga…

En ny NFL-sæson åbner natten til fredag, og dette års sæson tegner til at blive uhyre åben. For feltet af tophold er i år stort. Læs her en fyldig sæsonoptakt. 



 

Han har været syv sæsoner i NFL, og spørger man ham om antallet af Super Bowl-favoritter, får man et svar, der viser, at han er en erfaren herre og dygtig til at svare på spørgsmål fra medierne.

For Tennessee Titans’ cornerback Jason McCourty giver dig nemlig det ufarlige svar, som man kan forvente: Lige nu er der ingen favoritter. Alle kan vinde.
– Jeg føler helt sikkert, at alle 32 hold lige nu kan gå hele vejen, siger McCourty i et interview med Draftday.dk.

Et politisk korrekt svar, men også et svar, der ikke er helt så langt fra sandheden, som man kunne tro. Nej, alle 32 hold har naturligvis ikke en realistisk mulighed for at vinde det hele, men der er usædvanligt mange topkandidater i år.

Forud for sæsonen, der begynder natten til fredag med Super Bowl-revanchen mellem Denver Broncos og Carolina Panthers, ser ligaen nemlig ud til at være mere spændende i toppen end i mange år.

Bookmakerne er enige
Der er ikke de sædvanlige to-tre kæmpe favoritter, som der for eksempel var i store dele af 00’erne, hvor New England Patriots, Pittsburgh Steelers og Indianapolis Colts dominerede i AFC, eller først i 2010’erne, hvor San Francisco 49ers og Seattle Seahawks i et par år var de bedste hold i NFC. Der er markant flere topkandidater.
– NFL ser ret åben ud i år, hvis du spørger mig, siger den erfarne NFL-reporter Dan Pompei fra The Bleacher Report i et interview med Draftday.dk.

CBS’ anerkendte NFL-reporter, Jason La Canfora, er enig, og han peger på, at især AFC har mange hold, der kan vinde konferencen.
– Jeg mener, at AFC ser ret åben ud i år, og jeg ser ikke mange komplette hold i den konference, siger han til Draftday.dk.

Bookmakerne bakker det op.

I august vurderede bookmakerne hos Westgate i Las Vegas, at 12 hold har maksimalt “1 til 20”-chance for at vinde “The Big Dance”, hvilket er et relativt lille odds og et tegn på styrke. I de seneste tre har antallet været på syv til otte hold. Og hele syv hold har ifølge Westgate maksimalt 1 til 12 gange chancen – eller mindre – for at vinde det hele. Det er mange hold med lave odds.
– Jeg ser ikke, at der er meget forskel mellem de hold i toppen af ligaen, som, mange mener, er eliten, forklarer Dan Pompei.

Det betyder med andre ord, at der på forhånd mangler en egentlig forhåndsfavorit, selvom eksperterne og bookmakerne generelt er enige om, at Patriots, Steelers, Seahawks, Packers, Cardinals, Panthers og Bengals har de bedste muligheder for sejre i Super Bowl. Dertil kommer, at der er en række hold, der ifølge flere eksperters vurderinger kan overraske positivt og nå længere, end talentmassen berettiger til. Herunder Raiders, der har NFLs måske bedste, unge trekløver (Derek Carr, Amari Cooper, Khalil Mack), Texans, der har forstærket angrebet, Jaguars, som har tilføjet flere profiler og Vikings, hvis Sam Bradford kan tage dygtigt over for korsbåndsskadede Teddy Bridgewater.

Patriots uden Brady
Dan Pompei tror mest på Patriots og Packers – med fordel til Bill Belichicks mandskab, fordi Packers risikerer at ryge ud inden finalen.
– Jeg tror på Patriots, fordi jeg mener, at NFC er en sværere konference i år, siger Dan Pompei til Draftday.dk.

New England Patriots må i sæsonens første fire kampe undervære den levende legende Tom Brady på grund af hans rolle i “Deflategate”, der førte en kontroversiel karantæne med sig. I mellemtiden skal afløseren Jimmy Garappolo tage over, og selvom tredjeårsspilleren er et ret ubeskrevet blad, er det den almene vurdering, at Patriots kan vinde to, måske tre kampe uden Brady, fordi de første fire kampe byder på tre hjemmebaneopgør med relativt overkommelige modstandere.
– Jimmy vil klare det godt, og jeg gætter på, at de vinder mindst tre kampe. Og når Tom kommer tilbage, så pas på. Jeg elsker ikke deres forsvar, men de vil vinde deres division, som de altid gør, forklarer Jason La Canfora.

Uanset hvad vil to nederlag uden Brady næppe betyde det store i det lange løb. Da Patriots vandt Super Bowl i 2015, indledte holdet sæsonen med to nederlag i de første fre kampe.

En stor konkurrent til New England er Pittsburgh Steelers, der i 2015 havde ét af NFLs mest eksplosive angreb, og som på trods af tabet af receiver-playmakeren Martavis Bryant stadig har et angreb anført af Ben Roethlisberger, Antonio Brown og Le’Veon Bell (dog suspenderet i de første tre kampe), der forventes at score mindst 30 point pr. kamp.
– Hvis Steelers kan undgå de skader, der i sidste ende afsluttede deres sæson i 2015, er der ingen grund til at tro, at Steelers ikke vil kunne vinde deres syvende “Lombardi Trophy”, siger Chris Bradford, der er Steelers beat writer for avisen The Beaver County Times, til Draftday.dk.

Seattle sjældent ydmyget
Will Brinson, som dækker NFL for CBS Sports, mener også, at Steelers er det bedste hold i konferencen.
– Pittsburgh har bare et ton af våben i angrebet, især når Le’Veon Bell vender tilbage, og forsvaret trådte virkelig i karakter sent i sidste sæson, forklarer han til Draftday.dk.

De regerende mestre fra Denver har fortsat et uhyggeligt og historisk stærkt forsvar ledet af Von Miller, men angrebet er i nye tider, nu hvor Peyton Manning har stoppet karrieren, og Brock Osweiler valgte Houston frem for Colorado.

Syvenderundevalget fra 2015-draften, Trevor Siemian, slog overraskende Mark Sanchez i kampen om starterjobbet, og selvom førsterundevalget Paxton Lynch måske får chancen, før sæsonen er slut, er det nu og her en quarterback, der ikke ligefrem imponerede i college hos Northwestern, der skal afløse legenden Manning for Super Bowl-vinderne.
– Broncos er sådan et anderledes hold i år på grund af quarterback-skiftet. Jeg tror, at de vil være et stærkt hold, som bliver svært at spille imod, men jeg tror ikke, at de gentager bedriften, siger Dan Pompei til Draftday.dk.

Tilbage i 2013 vandt Seattle sin første Super Bowl, og året efter var Pete Carrolls mandskab atter i NFL-finalen, hvor Patriots dog sejrede til allersidst. Og det er fortsat et uhyre robust Seahawks-hold, der går ind i 2016-sæsonen.

Man skal helt tilbage til 2. spillerunde af 2011-sæsonen for at finde den sidste kamp, hvor Seattle fik en lussing, for holdet er konstant inde i kampe med mulighed for at sejre. Angrebet er bygget op omkring quarterback Russell Wilson, der i 2015 tog et kvantespring som “passer”, mens Thomas Rawls og Christine Michael ser ud til at kunne løfte den tunge arv efter pensionerede Marshawn Lynch. Forsvaret er stadig ét af NFLs bedste, og derfor er der al mulig grund til at tro, at Seahawks igen vil være med helt fremme, hvor det sker.
– Seattle har stadig den største talentmasse i NFL, siger Football Outsiders’ Cian Fahey til Draftday.dk.

Tømmermænd til Carolina?
I januar blev Carolina og NFC-finalen endestationen for Seattle, og Panthers kan igen i 2016 være en hård modstander i konferencen for Seahawks.

Men det vil dog kræve, at Seahawks, der i februar tabte Super Bowl til Denver, præsterer dét, som intet andet Super Bowl-tabende mandskab har gjort i mere end to årtier. Super Bowl-tømmermænd er og bliver nemlig et issue for det hold, der sæsonen før tabte NFL-finalen. Ikke siden 1993 har et hold, der gik tabende fra Super Bowl, været tilbage i “The Big Dance” året efter. Spillere, der har oplevet nederlaget, fortæller, at det er mentalt drænende at skulle rejse sig efter et nederlag i karrierens største kamp.

Det kæmper Carolina imod i 2016, selvom NFLs MVP Cam Newton bør kunne levere endnu en stor sæson, selvom angrebet får et kæmpe boost af wide receiver Kelvin Benjamins comeback, og selvom forsvaret fortsat er stærkt trods tabet af All-Pro-cornerback Josh Norman. Ham valgte Panthers overraskende i en salary cap-handling at gøre til en free agent, så han kunne signe med Redskins, efter at han først var blevet “franchiset”.

CBS’ Will Brinson mener dog, at Panthers ikke får nok “love” fra eksperterne.
– Ingen respekterer Cam Newton og Panthers efter deres sæson, og det er utroligt, når man tænker på, at de vandt 15 kampe i grundspillet. Men folk synes mere interesseret i at huske Super Bowl-nederlaget end de næsten 20 kampe før det (inklusiv slutspillet, red.), siger han til Draftday.dk.

Packers og den mentale hurdle
I Green Bay, som flere også ser som en mulig Super Bowl-kandidat, jubler de over, at super-quarterbacken Aaron Rodgers nu har sit supermål, wide receiver Jordy Nelson, tilbage. Han missede hele sidste sæson med en knæskade, og det kunne Green Bay-angrebet mærke. Selvom Rodgers holdt et fantastisk højt niveau, var hans mål ikke altid lige stabile, og derfor er det afgørende, at Nelson nu atter spiller.

Forsvaret er stadig et spørgsmålstegn – hvor stærkt er det – men samlet set bør Green Bay være bedre, end de var i 2015. Og det lover godt med tanke på, at Packers er ét af kun to hold i NFL, der i alle de seneste syv sæsoner har været i slutspillet, og som i 2016 har NFLs letteste turneringsprogram.
– Deres hurdle er mere mentalt end noget andet. De har de seneste to sæsoner oplevet to hjerteskærende nederlag i slutspillet, og de skal finde en måde at komme videre, siger Rob Demovsky, der dækker Packers for ESPN, til Draftday.dk.

Arizona Cardinals har – ifølge flere eksperter – et ret komplet hold, der først og fremmest anføres af en gruppe stærke “skill position”-spillere, der alle også var en del af holdet i 2015. Det vil sige navne som quarterback Carson Palmer, running back-talentet David Johnson og receiverne Larry Fitzgerald, Michael Floyd og John Brown. De skaber tilsammen en potent offensiv med en forbedret angrebslinje.

Men det er i høj grad lige så meget på grund af forsvaret, at Cardinals topper nogle eksperters “power rankings”. Den aggressive defensiv, der blitzer mere end noget andet forsvar i NFL, kan holde modstanderne til under 20 point og har i Patrick Peterson, Tyrann Mathieu og nyerhvervelsen Chandler Jones – som blev byttet til Arizona fra New England, og som vil forstærke holdets pass-rush – tre store profiler at bygge på. Så det er et hold uden egentlige svagheder.

Kan Arizona gå hele vejen? Ja, i Arizona er de ikke i tvivl. Mathieu har sagt, at det vil være en “skuffelse”, hvis holdet ikke vinder det hele.

L.A., skadede Romo og Jaguars-hype
2016 er også året, hvor vi skal have besvaret flere spørgsmål:

* Hvordan modtager Los Angeles sit nye hold, Rams? Efter 20 år uden et NFL-hold flyttede vædderne i januar fra St. Louis til englenes by. Alt tyder på, at L.A. er klar til football, som byens borgere ikke var i midt-halvfemserne. I preseason er der sat tilskuerrekorder til Rams’ hjemmekampe. Men meget afhænger af, hvordan Rams klarer sig, som sæsonen skrider frem. Det er i hvert fald en streg i regningen, at byens nye, store football-håb, Jared Goff, som Rams valgte med topvalget i draften, stadig har så meget at lære, at han kun er tredjevalg bag center.

* Hvordan går det Vikings med Sam Bradford som quarterback? Vikings på blev ramt af det rigtige onde, da Teddy Bridgewater halvanden uge før sæsonstart blev ramt af en dybt alvorlig knæskade. Få dage senere handlede vikingerne sig så til Bradford i Philly for et 1. og 4. rundevalg i draften. En heftig pris, der vidner om, at Vikings mener, at de kan vinde det hele i 2016, hvis bare holdet har en udmærket quarterback.

* Får vi Tony Romo at se på banen i 2016? Den evigt skadede Cowboys-quarterback skadede i preseason for, Gud ved hvilken gang, sin ryg, og derfor må fjerderundevalget Dak Prescott tage over. Romo kan blive klar til midt i sæsonen, men intet er længere sikkert med den sårbare, svækkede NFL-stjerne.

* Kan Carson Wentz stå for presset i Philly? Eagles handlede op fra 8. til 2. valget i draften for at vælge den tårnhøje quarterback. Wentz er talentfuld, men kommer fra lille North Dakota State i college footballs 2. division, og springet til NFL er derfor større for ham end for andre. Nu skal han med Bradfords exit starte bag center fra dag 1.

* Vinder Cincinnati Bengals endelig en slutspilskamp? Man skal tilbage til den 6. januar 1991, dengang hvor modstanderen fra Houston havde kælenavnet Oilers, og hvor arenaen var The Astrodome, for at finde den sidste gang, hvor Bengals vandt i slutspillet. Holdet har ellers været med i det sjove selskab i nu fem sæsoner i træk, men i alle tilfælde har holdet tabt den første kamp. Det kan man da kalde et kompleks…

* Kan Jacksonville Jaguars stå for presset? Hvert hold har sin offseason-mediedarling, og dette år hedder den darling så Jaguars. Holdet så lovende ud i 2015 og har i denne offseason tilføjet talenter som Malik Jackson, Chris Ivory, Myles Jack og Jalen Ramsey, ligesom sidste års tredjevalg i draften, Dante Fowler, får debut efter ét år udenfor banen. Presset og hypen er stor, og gennem årene har andre mediedarlings som 49ers, Cardinals og Bills skuffet, da det gjaldt.

* Kollapser Rex Ryan og Co.? Bills har ikke været i slutspillet i 16 sæsoner – den største tørke af sin slags i alle de fire store amerikanske sportsligaer (!) – og i januar lod Bills-ejer Terry Pegula derfor vide, at head coach Rex Ryan og general manager Doug Whaley bliver fyret, hvis de ikke bringer Bills i slutspillet i 2016. Problemet for Ryan er dog, at førsterundevalget Shaq Lawson og andenrundevalget Reggie Ragland er ude for dele af eller hele 2016-sæsonen. Begge rookies skulle have nøgleroller i denne sæson, og tabene af dem kan blive altafgørende for Ryans fremtid. Joseph Buscaglia, der dækker Bills for WKBW TV i Buffalo, fortæller dog til Draftday.dk, at han tror, at skaderne netop kan redde Ryan, fordi han ikke er skyld i ulykkerne. Vinder Bills seks kampe eller mere i 2016, er Ryan reddet, vurderer Buscaglia. Vi får at se…

* Vender Andrew Luck tilbage til at være Andrew Luck? Colts-megatalentet missede ni kampe i 2015 i en skadesplaget, skuffende sæson, men før sæsonen var han på vej til at blive den nye Tom Brady eller Peyton Manning. Colts tror så meget på ham, at Luck i juni blev NFLs bedst betalte spiller, da han fik en 140 millioner dollars-stor aftale. Men endnu en sæson, der skuffer, vil sætte alvorlige spørgsmålstegn ved fremtiden for stjernefrøet.

Der er mange spørgsmål at besvare, og natten til fredag får vi et fingerpeg om, hvor stærke sidste sæsons to bedste hold er.

Og dét i en NFL-sæson, der altså ser uhyre åben ud.

EFTERLAD ET SVAR

Please enter your comment!
Please enter your name here

five × one =