Da Belichick trænede Jets – i 24 timer

Vi er nået til andet afsnit i Draftday.dk’s offseason-serie – “DD Flashback” – hvor vi fortæller en række af de mest legendariske historier og anekdoter fra NFL-arkiverne. Denne gang handler det om det vanvittige døgn, hvor Bill Belichick trænede New York Jets og for evigt gjorde sig upopulær hos “Gang Green”.



 

Bill Belichicks hænder rystede. Den nyudnævnte head coach for New York Jets virkede nervøs, som om noget var galt.

Om morgenen – tirsdag den 4. januar 2000 – holdt han et 20 minutter langt-møde for trænerstaben. Det var første gang, at Belichick var i spidsen for Jets-teamet, efter at han eftermiddagen forinden havde fået jobbet som cheftræner for “Gang Green”.

Det skete, da Belichicks mentor, Bill Parcells, trak sig tilbage for at blive konsulent for holdet, mens Belichick, der i tre sæsoner havde været Jets’ defensive koordinator, blev forfremmet til head coach. Præcist som det var aftalt i Belichicks kontrakt. Arvefølgen havde været på plads i tre år: “Lille Bill”, som han drillende blev kaldt, skulle tage over for “Store Bill”, som han i 14 ud af 19 sæsoner i NFL havde været assistent for.

Men nu sad Bill Belichick dér foran trænerstaben og rystede på hænderne.

Belichick talte – tydeligt nervøs – til assistenttrænerne om den forestående NFL draft og om de træningsprogrammer, der ventede spillerne. Og så forklarede han, at staben skulle mødes igen 10 dage senere, hvorefter han afsluttede mødet – tidligere end planlagt.

Få timer senere kom chokket.

Til at kaste op over
Først på eftermiddagen offentliggjorde Bill Belichick nærmest sensationelt, at han trak sig tilbage som head coach for New York Jets efter kun 24 timer i jobbet – og efter ét af de mest kontroversielle døgn i et NFL-holds historie. Udmeldingen var dybt chokerende og sendte rystelser gennem NFL og ikke mindst sportsverdenen i New York. Og dagen er blevet kaldt den værste dag i Jets’ historie, fordi Belichick efter sin abrupte exit tog sit gode tøj og sine fantastiske trænerevner med sig til arvefjenderne fra New England og dér vandt – foreløbigt – fire Super Bowls.
– Det var slemt, at Belichick forlod os, men det fik dig nærmest til at kaste op, at han skiftede til Patriots, har ESPN Radio-værten, Mike Greenberg, der er en indædt Jets-fan, fortalt.

Tre år før var Belichick faktisk – første gang – blevet udpeget til ny head coach hos Jets. I fire dage havde Jets måtte “nøjes” med den dengang 44-årige assisterende head coach fra New England Patriots, da førstevalget – Parcells – ikke kunne blive frigivet fra sin kontrakt hos netop Patriots, hvor han var cheftræner. I New England havde Parcells og Belichick været et makkerpar i 1996-sæsonen, hvor patrioterne nåede frem til Super Bowl, men her tabte til Brett Favre og Green Bay Packers.

Med Parcells umiddelbart ude af billedet på grund af kontraktstriden med New England, satsede Jets i stedet på andetvalget Belichick til at tage over for Rich Kotite, og han fik formelt jobbet. Fire dage senere besluttede NFLs commisioner Paul Tagliabue dog, at et Parcells-skifte kunne blive en realitet mod en kompensation bestående af fire draft picks, og så røg Belichick ned i hierakiet som defensive kooordinator hos Jets, mens det til gengæld blev nedfældet i Belichicks kontrakt, at han skulle tage over for Parcells, når sidstnævnte engang trak sig tilbage.

Det gjorde Parcells om eftermiddagen den 3. januar i 2000, hvor han erklærede, at han i stedet ville træde i baggrunden som en ledende front office-skikkelse hos Jets, mens “Lille Bill” blev ny boss.

Belichick ville til New England
Og derfor var det en noget overrasket Parcells, der et par timer senere fik besøg af Belichick i trænernes omklædningsrum.

Belichick bad sin mangeårige makker og mentor, der nu formelt styrede Jets-butikken, om at give lov til, at Belichick kunne komme til jobsamtale i New England, der var interesseret i ham.

En irriteret Parcells afviste ønsket og gjorde Belichick opmærksom på, at han jo i lang tid netop havde ønsket at stå forrest i arverækken hos Jets, og at han oven i købet var blevet betalt særdeles godt for det. Men Belichick forklarede, at han var kommet i tvivl om en fremtid i New York, fordi det var uvist, hvem der ville blive holdets nye ejer. Foråret før var holdets mangeårige ejer, Leon Hess, død, og to rigmænd, Woody Johnson og Charles Dolan, kæmpede nu om at købe holdet, og midt i den magtkamp følte Belichick sig ikke tryg.

Parcells truede Belichick med bemærkningen om, at hvis Belichick virkelig ville til New England, ville Jets kræve en heftig kompensation for ham.
– Han havde en aftale og forsøgte at komme ud af den. En aftale er en aftale. Vil du ud af den? Så skal du betale for det. Så simpelt er det, har Parcells fortalt Sports Illustrated.

Det blev aften og nat i New York, Parcells hørte ikke mere til Patriots-flirten, og næste formiddag mødtes Belichick med trænerstaben til det første stabmøde, men bortset fra hans nervøse fremtoning var der intet usædvanligt at spore hos den nye head coach. Klokken 14.30, lokal New York-tid, skulle han stå på podiet foran medierne og officielt introduceres som holdets næste head coach på et stort anlagt pressemøde.

Troede man.

Farvel på en serviet
Klokken 14.20 – ti minutter før pressemødet gik i gang – dukkede Belichick pludselig op på Parcells’ kontor og meddelte, at han trak sig tilbage som head coach for New York Jets. Han gav herefter samme meddelelse til flere assistenttrænere, og få minutter før pressemødet skulle begynde, mødte han Jets’ præsident, Steve Gutman, som modtog den formelle, skrevne meddelelse om tilbagetrækningen.

Skrevet på en serviet – og i bare tre sætninger – oplyste Belichick, at han stoppede som træner:
– Jeg trækker mig tilbage som HC for NYJ, lød de korte vendinger, som han havde nedfældet i farten.

En “break up”-besked, der siden har provokeret mange Jets-fans.
– Min reaktion var, at vi ikke engang betød nok for ham til, at han ville skrive alle ordene ud, husker Mike Greenberg i en ESPN-dokumentar om farvellet.

Få øjeblikke senere stod Bill Belichick foran en måbende football-presse iklædt gråt jakkesæt, lyseblå skjorte og slips og erklærede, at han var færdig hos Jets – inden han stort set var begyndt i jobbet. Belichick svedte og var tydeligvis ukomfortabel, men talte uafbrudt i 25 minutter.
– Den aftale, som jeg lavede, var lavet med Hr. Hess, Bill Parcells og Hr. Gutman, og situationen har ændret sig på dramatisk vis. Og det vil ændre sig yderligere, forklarede han.

Han sagde, at Jets efter planen skulle have haft en ny ejer flere uger forinden, men at meget stadig ikke var på plads.
– Der er mange ubesvarede spørgsmål her, sagde han blandt andet.

Herefter tog Gutman ordet, forsøgte at forklare situationen og lod pressen vide, at man i virkeligheden skulle have ondt af Belichick, der tydeligvis ikke var helt afklaret.
– Han har tydeligvis en indre uro, sagde Gutman nærmest undskyldende.

Så var det slut. Parterne gik hver til sit. Og så begyndte krigen.

Weis havde overhørt samtale
Blot få timer senere klagede Belichick formelt til NFL over, at han ikke måtte tale med Patriots om et job, mens Jets omvendt krævede, at NFL besluttede, at Belichick ikke var en fri fugl på markedet. Commissioner Paul Tagliabue meddelte, at han ville vurdere sagen og komme med en afgørelse senere.

Den 11. januar vandt Woody Johnson slaget om Jets og købte holdet for 635 millioner dollars, og to dage senere sad Belichick, Parcells og flere andre Jets-folk i et kontor på 38. etage i en skyskraber på Manhattan. Her havde NFLs chefjurist hovedkvarter, og her skulle Belichick og hans støtter på den ene side – og Jets-lejren på den anden side – fremføre deres argumenter i sagen.

Belichick var repræsenteret af advokaten Jeffrey Kessler, der – ganske rammende – 16 år senere også repræsenterede Belichicks quarterback, Tom Brady, i “Deflategate”-skandalen.

Men denne torsdag i den første måned i det nye årtusinde handlede det ikke om flade bolde, men derimod om retten til at forhandle med New England Patriots. Paul Tagliabue, der fungerede som sagens dommer, skulle overbevises i mødelokalet.

Kessler indkaldte blandt andre Jets’ offensive koordinator, Charlie Weis, som vidne. Han og Belichick var allierede, og Weis fortalte Tagliabue, at han havde overhørt Parcells fortælle Steve Gutman, at Belichick i realiteten ikke ville få så meget magt over truppen, som han var berettiget til. Sagt med andre ord: Jets havde ikke intentioner om at overholde deres del af kontrakten, og derfor var aftalen ikke noget værd. Den burde Belichick derfor ikke være låst fast af.

Hej Bob, det er Darth Vader…
Weis havde tidligere opfordret Parcells til at hyre ham som ny cheftræner i stedet for Belichick, men det havde Parcells afvist, og Parcells så derfor Weis’ vidneudsagn som et bevidst forsøg på at sige tak for sidst – og på at bringe sig i position til et job hos Belichick i New England.

Da Weis næste dag vendte tilbage til Jets’ hovedkvarter, tog en vred Parcells imod ham og sagde:
– Charlie, du skal pakke dit lort og forlade bygningen!

Trods’ Weis vidneudsagn dømte Tagliabue dog til Jets’ fordel. Bill Beilichick kunne ikke gå til jobsamtale i New England og siden få et job hos patrioterne – med mindre at holdet betalte Jets en kompensation.

På det tidspunkt var sagen dog trukket så meget i langdrag, at “Gang Green” ikke længere ville holde på Belichick – trods kontrakten. Jets havde netop hyret linebackers coach, Al Groh, som ny head coach, og derfor besluttede Parcells og Co. at indlede forhandlinger med Patriots.

Parcells skulle stå for de forhandlinger, men efter hans kontroversielle exit fra holdet i 1997 havde han ikke talt med Patriots-ejer Robert Kraft, der stadig var stærkt oprevet over trænerlegendens farvel. Parcells var bevidst om det og for at bløde situationen op, ringede han til Kraft og indledte samtalen med ordene:
– Hej Bob. Det er Darth Vader.

Kraft grinede af den selvironiske åbningsbemærkning, de talte sammen i 40 minutter, og i de næste to dage forhandlede de om en pris for Belichick. Parcells krævede et førsterundevalg i 2000-draften, hvilket Kraft længe afviste at betale, men klokken 23, lokal tid, den 26. januar, 2000, ringede Patriots-ejeren til Parcells og sagde, at han ville acceptere prisen, hvis holdene samtidig kunne bytte et par sene draft picks.
– Jeg træffer en beslutning, som jeg egentlig ikke vil træffe, fordi jeg vil have den fyr som min head coach, forklarede Kraft om tabet af et førsterundevalg.

Fredag den 28. januar 2000 – 24 dage efter hans 24 timer hos Jets – kunne New England Patriots så præsentere Bill Belichick som holdets nye head coach.
– Forhåbentlig går denne pressekonference lidt bedre end den sidste, jeg havde, indledte Belichick.

Fik en Pro Bowler i bytte
Nede i New York kaldte Parcells samtidig aftalen for en “win-win” for alle: Belichick fik sin vilje, og Jets fik en flot kompensation for ham. Jets brugte et par måneder senere det førsterundevalg, som holdet fik for Belichick, på defensive end Shaun Ellis.

Og Shaun Ellis fik bestemt en god karriere i New York. 11 sæsoner, 184 kampe og to Pro Bowls blev det til.

Men det er absolut ingenting i forhold til den karriere, som Bill Belichick siden har haft i New England. Udover at føre Patriots frem til fire NFL-titler og i alt seks Super Bowls, har mægtige “Lille Bill” også skabt et succesrigt hold, som andre hold i NFL måler sig efter.

Det var med andre ord noget af en levende NFL-legende, som Jets ikke kunne holde på.

Men i det mindste kan fans af det grønklædte hold i dag sige, at Bill Belichick engang trænede Jets.

I 24 timer, vel at mærke.

LÆS OGSÅ: Den mandag, hvor John Lennon blev skudt

EFTERLAD ET SVAR

Please enter your comment!
Please enter your name here

five − 2 =