Fredag går Andreas Knappe på træningsbanen i NFL

Fredag går det løs.

Her går danske Andreas Knappe for første gang på træningsbanen i NFL, når Atlanta Falcons henover weekenden afvikler holdets rookie mini camp. To uger efter, at den 6 fod 8 inches-høje silkeborgenser underskrev en kontrakt med Falcons som en undrafted rookie og dermed blev den første dansker siden Morten Andersen på et NFL-hold, skal han altså i aktion.
– Jeg forventer, at det bliver super hårdt og glæder mig til at komme i gang, skriver Andreas Knappe i en sms til Draftday.dk.

Han fortæller, at han torsdag rejste fra Connecticut mod syd til delstaten Georgia, hvor Falcons’ træningsanlæg i byen Flowery Branch – nordøst for Atlanta – i de kommende måneder bliver hans arbejdsplads. Det er her, at han skal forsøge at overbevise head coach Dan Quinn, general manager Thomas Dimitroff og resten af Falcons’ ledelse om, at han i sidste ende skal have én af de eftertragtede pladser i Falcons’ 53 mand-trup – eller i stedet blive indlemmet i holdets practice squad.
– Dette er én af de meget få muligheder, hvor rookies kan give et godt indtryk uden, at der er veteran-spillere omkring dem, så de har chancen for at give et fantastisk førstehånds-indtryk, siger David Choate, der skriver om Falcons for sitet TheFalcoholic.com, til Draftday.dk.

I campen deltager Falcons’ seks draft picks – herunder førsterundevalget Takkarist McKinley – og de i alt 21 undrafted rookies, som altså tæller Andreas Knappe, men også den norskfødte quarterback Alek Torgerson fra Pennsylvania. Derudover inviterer Falcons også en større gruppe såkaldte “tryouts” til campen.

Profil imponerede som “tryout”
Det er spillere, der både blev forbigået i draften og siden i timerne efter draften, hvor der blev skrevet hundredvis af kontrakter med undrafted free agents. Disse inviterede spillere, der altså hænger med det yderste af neglene i NFL, får én chance henover tre dage for at bevise, at holdet bør signe dem til en kontrakt, så drømmen om NFL kan fortsætte lidt endnu. Og nogle gange bliver drømmen til virkelighed. Falcons’ nuværende wide receiver, Taylor Gabriel, indledte NFL-karrieren som en “tryout” hos Cleveland Browns og arbejdede sig siden ind i ligaen og var sidste år et værdifuldt våben for quarterback Matt Ryan.

LÆS: Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

En rookie mini camp er altså de unge, nye spilleres første møde med NFL – og i nogle tilfælde også eneste møde med ligaen. I løbet af de tre dage skal spillerne gennemgå en lang række øvelser og lette træningsspil, der alle bliver overværet af Falcons’ trænere og ledere.
– Rookie mini campen er meget vigtig i forhold til at få de unge spillere til at vænne sig til holdets træninger, spilkald-terminologien og deres mødeprogram gennem en dag. Den er skabt for at få dem på niveau med veteranerne, når begge grupper mødes til mini campen i juni, hvor der er mødepligt, siger D. Orlando Ledbetter, der dækker Falcons for avisen The Atlanta Journal-Constitution, til Draftday.dk.

Og at rookie mini campen er seriøs business beviste blandt andre San Francisco 49ers i sidste weekend. Oven på holdets tre dage-lange camp fyrede holdet overraskende wide receiver K.D. Cannon fra Baylor, der ellers var regnet for at være én af de allerbedste undrafted free agents fra dette års klasse. I minutterne efter draften gav 49ers ham en kontrakt, der inkluderede hele 45.000 dollars i garanterede penge, hvilket er en stor sum for en undrafted free agent. Men Cannon skuffede så fælt i campen, at han allerede i mandags – da den allerførste træningslejr var slut – fik sparket.

Knappe som “swing tackle”
Traditionelt set er Atlanta Falcons et hold, der gør godt brug af undrafted free agents.

For i de senere år har Atlanta fundet masser af uslebne diamanter via undrafted free agency. På Super Bowl-holdet fra februar fandt man spillere som den startende højre tackle Ryan Schraeder, tight end Joshua Perkins og nickelback Brian Poole, der alle gik igennem draften uden at blive valgt. Og i slutningen af 2015-sæsonen havde Falcons hele 15 undrafted spillere i truppen.

Derfor er der også håb for Andreas Knappe. Holdet står netop nu og mangler en “swing tackle” – en offensive lineman, der kan fungere som reserve for begge starters på kanterne – fordi holdets “swing tackle” i 2016, Tom Compton, har signet med Chicago Bears.

LÆS: 2017 NFL draft review: Atlanta Falcons

Og det er den plads, som Andreas Knappe kan besætte. Faktisk mener Falcons-eksperten David Choate, at Knappe har bedre end 50 procent chance for at få en plads i den endelige trup til sæsonstart.
– Jeg ser p.t. Knappe som holdets kommende “swing tackle”. Der er ganske enkelt ikke meget konkurrence p.t. til den rolle i truppen, og jeg tror, at Knappes størrelse, alder (26 år, red.) og atletiske evner vil være en fordel for ham, fortæller David Choate til Draftday.dk.

Her og nu er Kevin Graf, Robert Leff, Will Freeman og Daniel Brunskill konkurrenterne til Knappe, men de er alle mindre talenter, der også er kommet ind i NFL som undrafted free agents – enten i år eller tidligere – og derfor har Knappe bestemt en chance, som han ikke i samme grad ville have andre steder, hvor der er bedre talent på positionen.
– Hvis han kan få en god rookie mini camp, bør han få et fint forspring og være i stand til at hænge på i truppen, vurderer David Choate.

Han fortæller samtidig, at Knappe har den fordel, at Falcons var meget ivrige efter at signe ham i minutterne efter draften, og det viser deres store interesse for ham. Og David Choate er derfor spændt på at høre, hvilket potentiale trænerstaben ser i danskerens størrelse, styrke og benarbejde – naturlige evner, som Knappe er i besiddelse af.
– Jeg forventer, at han træder frem foran de andre rookies i denne weekend, fortæller David Choate torsdag aften til Draftday.dk.

EFTERLAD ET SVAR

Please enter your comment!
Please enter your name here

17 − sixteen =