Den store datarevolution i NFL

Matematikere, statistikere og økonomer har i de senere år fået en markant plads i NFL. De regner blandt andet ud, om et hold skal punte på fjerde down, om det er statistisk set fornuftigt at handle ned i draften, og om en spiller er ved at blive skadet. Såkaldt analytics har gjort sit indtog i NFL. Med hjælp fra flere kilder i USA fortæller Draftday.dk her historien om den store datarevolution, der er i fuld gang.

———————————————————————————————————————————————————————–

På pressemødet dagen efter nederlaget skulle en tydeligt irriteret John Harbaugh igen forklare, hvorfor han havde truffet den satsede beslutning og gået efter touchdown på 4. down.

Journalisterne ville vide, hvorfor Ravens-træneren i søndagens nederlag til New York Giants ikke blot tog de sikre point i form af et field goal, da holdet på det første spil i fjerde quarter stod en halv yard fra endzonen, men med en fjerde down. På det tidspunkt var Giants foran med fire point i en utroligt tæt kamp, hvor hvert et point i sidste ende kunne få afgørende betydning.

Alligevel satsede Harbaugh – og måtte se running back Terrance West blive nedlagt to yards fra endzonen af Giants’ linebacker Jonathan Casillas. Værterne fik med det stop al momentum på sin side – og vandt siden kampen 27-23.

John Harbaugh hævede stemmen, da han forklarede sig. For svaret var ifølge den irriterede cheftræner enkelt: Det var den eneste rigtige beslutning.
– Alle tallene fortæller dig, at du skal gå efter det. Det er den beslutning, du skal træffe i den situation, forklarede Harbaugh.

Baltimore Ravens’ egne, statistiske beregninger viste, at det var bedre at forsøge at score et touchdown frem for at nøjes med et field goal. For hvis et hold ikke scorer i netop den situation, vil holdet i de fleste tilfælde alligevel hurtigt få bolden igen med en god udgangsposition, fordi modstanderen må indlede deres angrebsserie med ryggen direkte op ad egen endzone.

En større rolle end nogensinde
Svaret bekræftede samtidig dét, der allerede var en offentlig hemmelighed i NFL-verdenen.

Nemlig at Baltimore Ravens er ét af det stigende antal NFL-hold, der bruger såkaldt analytics – sandsynlighedsberegning, matematik og udvidede statistiske analyser – til at træffe beslutninger undervejs i kampe.

En metode eller filosofi, om man vil, der i de senere år er blevet mere og mere udbredt i ligaen, og som har medført, at et stort antal af NFL-holdene ligefrem har medarbejdere i form af statistikere og matematikere, der hjælper holdets trænere og sætter spørgsmålstegn ved beslutninger, der er baseret på tankegangen om, at “sådan har vi jo altid gjort det”.

For eksempel når trænerne altså skal beslutte, om de skal gå efter den på 4. down – eller om de skal forsøge at score to point eller nøjes med et ekstra point efter et touchdown. Det kan også være at udregne hvilke wide receivers, der har størst chance for at eksekvere i en særlig formation, eller om det er statistisk set fornuftigt at blitze modstanderen på tredje down og fire på 12-yard-linjen.
– Analytics er nu en større faktor i NFL, end det nogensinde har været, fortæller The Bleacher Reports’ Mike Tanier, der selv har skrevet utallige artikler om emnet, til Draftday.dk.

Han peger på, at flere hold end tidligere i historien jagter fire nye forsøg på 4. down frem for at punte bolden, hvilket er en direkte konsekvens af den betydning, som analytics har haft på spillet.

Den udvikling på fjerde down er sket over tid og begyndte så småt, da en football-interesseret økonom fra University of California i 2002 offentliggjorde en undersøgelse, der viste, at det i langt de fleste tilfælde er bedst at gå efter den på 4. down – statistisk set i hvert fald. Økonomen David Romer havde dengang analyseret udfaldet af 1575 fjerde downs og deres betydning for kampens resultat. Romer havde ganske enkelt omsat football på fjerde down til én kompliceret ligning, som de færreste forstår:

Ei Di(gt) Vi = Pgt + Bgt Ei Di(gt+1) Vi – egt

Den ligning viser, at det oftest vil være bedst at gå efter den – statistisk set i hvert fald – og siden dengang er andelen af hold, der ikke punter på fjerde down, da også steget. Hjulpet på vej af andre økonomer og statistikere, der siden er kommet frem til samme konklusion.
– I årevis har analytics-folk skreget til trænerne, at dét at punte på fjerde down og én er en udateret strategi fra de dage, hvor en kamp sluttede 13-10 og ikke som nu 27-24, siger Mike Tanier.

Hemmelighedskræmmeri
Men det er ikke kun på banen, at analytics spiller en større rolle. Metoden bliver blandt andet også brugt af mange hold, når de bygger truppen op og signer spillere (“hvad er nytteværdien af at have en running back til 10 millioner dollars på holdet?”), og når de vælger i NFL-draften (“er det – historisk set – bedre at handle ud af top 10 end at vælge i top 10?”).

Sidste år offentliggjorde ESPN en researchtung artikel omkring brugen af analytics i de fire, store amerikanske sportsgrene. Og den omfattende gennemgang viste tydeligt, at NFL stadig halter efter de andre sportsgrene, hvad angår analytics. Især i baseball-ligaen MLB er brugen af udvidede matematiske modeller og nørdede statistikker enorm og afgørende. Og i NFL er der stadig mange skeptikere, der ikke tror, at en nørd af en matematiker kan hjælpe angrebet med en dyt.
– Dets betydning for sporten er lige nu meget lille, hvis man sammenligner det med den betydning, det har haft for NBA eller baseball, fortæller Mike Tanier til Draftday.dk.

Men selvom brugen af analytics stadig er på fosterstadiet i NFL, er der mange hold, der har taget metoden til sig.  På baggrund af interviews med en lang række kilder i NFL-verdenen konkluderede ESPN sidste år, at især ni hold “tror” på brugen af analytics. Nemlig Atlanta Falcons, Baltimore Ravens, Cleveland Browns, Dallas Cowboys, Jacksonville Jaguars, Kansas City Chiefs, New England Patriots, Philadelphia Eagles og San Francisco 49ers.

Derudover er der syv andre hold, der ifølge ESPN har “én fod indenfor døren” omkring analytics – herunder Green Bay Packers og Seattle Seahawks – mens resten enten er “skeptiske” eller slet ikke tror på, at de udvidede statistiske analyser har nogen effekt. Det talte i 2015 – ifølge ESPN – blandt andre Tennessee Titans og Washington Redskins.
– Der er nogle folk, der ikke kan få nok af det, og der er nogle folk, der slet ikke vil have noget med det at gøre, sagde Buffalo Bills’ præsident, Russ Brandon, i sommer til The Buffalo News.

Det er dog meget svært at vide, hvor meget de enkelte hold investerer og udnytter analytics. For du har lige så meget held med at spørge en tilfældig mand på gaden, om han vil afsløre sin VISA-kode, som du har med at spørge en general manager om, hvor meget hans hold tyr til analytics. De NFL-hold, der tror på metoden, ønsker ikke, at konkurrenterne rider med på bølgen.
– Jeg vil ikke have, at alle hold bruger det. Jeg vil have, at nogle hold dummer sig og bruger deres penge i andre, tåbelige dele af organisationen. For det vil være dejligt, at vi har nogle andre hold at udnytte, fortæller en ærlig og anonym matematiker, der er ansat af et NFC-hold, til The Buffalo News.

EFTERLAD ET SVAR

Please enter your comment!
Please enter your name here

18 + 15 =